人与人之间的关系通常是随时间变化的,如何来可视化这种复杂的变化一直是一个有趣又极富挑战性的课题。最常见的方法是把人物关系用社会网络的图来表示。然后用动画来回放这个图的变化。这种方法往往并不是很有效。相关的研究发现,在动画播放时,人类大脑的很难记住好几步之前的图是什么样的。

xkcd.com第657期的漫画用静态的图表示了一些著名电影里面人物关系的演变。x轴代表时间。每一个人物用一条线表示。当两个人物在一起的时候,两条线也会并在一起。当他们分开的时候,两条线也会分开。

上面的图是《指环王》的局部。 我们可以清晰的看到,在某个时间点,四个哈比人出现了分歧。Frodo和Sam离开了Merry和Pippin,分道扬镳。同时Aragorn,Legolas和Gimli也和哈比人失散了。这个图还通过不同的颜色和标注传递了很多和故事情节相关的信息。比如灰色区域表示战斗或者有事件发生。圆点表示了人物的死亡。在导致大家分开的那个事件中,那个死去的人是Boromir。

这个图的信息量非常大,同时又非常直观。不但清晰的表示了在每个时间点上人物之间的关系,也同时对于关系的演变也给了非常清晰的概观。现在的问题是这个图是手绘的。有办法可以用可视化系统自动生成吗?把好的信息图(Infographics)自动化正是信息可视化一个非常重要的方向。

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